Bladetsporten på plats när ikonen gjorde VM-comeback

Rally/Salou ,
Petter Solberg i Rally de Espana med Volkswagen Polo GTI R5.
Foto: Tommy Svensson
Petter Solberg i Rally de Espana med Volkswagen Polo GTI R5.

Bladetsporten var på plats när det vankades dubbel comeback i Spaniens bidrag till Rally-VM (WRC). Både Volkswagen och Petter Solberg stod återigen på startlinjen efter två respektive sex års ”timeout” från rally på VM-nivå. En efterlängtad comeback enligt Solberg.

– Detta älskar jag: Köra rally, träffa fans och gamla rallykompisar, summerar Petter sin comeback.

hampagnefläckarna på Sebastien Ogiers föraroverall hade knappt hunnit torka efter segern i WRC Rally Wales GB 2016 när Volkswagen överraskande bestämde sig för att dra sig ur Rally-VM. Efter tre extremt framgångsrika år med lika många VM-guld fick Andreas Mikkelsen sätta punkt med seger i Australien och VW-eran i rally-VM var över. För gott trodde många, medan andra hoppades på en snabb comeback.

I Hannover stod också redan startklara Polo WRC utvecklad för nya 2017 reglementet. Något mer VM för Volkswagen Motorsport har det som bekant inte blivit. Fram till i helgen och årets näst sista WRC-deltävling Rally de Espana, då fanns VW-teamet med högste chefen Sven Smeets i spetsen på plats i Salou för att premiärtävla med helt nya Volkswagen Polo GTI R5.

Många ville förstås prata med Petter Solberg i samband med VM-comebacken.
Foto: Tommy Svensson
Många ville förstås prata med Petter Solberg i samband med VM-comebacken.

Det tog inte lång tid förrän chockbeskedet lämnats i november för två år sedan innan VW beslöt att istället för att tävla själv, utveckla en Polo för privatteam i R5-klassen. En utveckling som fick sitt första elddop i erkänt svåra rallyt i Spanien som är ensamt om att ha mixat underlag med både grus och asfalt.

Till att köra nykomlingen i WRC2-klassen hade den talangfulle fransmannen Eric Camilli utsetts och i den andra Polon satt världsmästaren i rally och rallycross, Värmlandsboende Petter Solberg. Båda var inblandade i de förberedande testerna där även Pontus Tidemand och Marcus Grönholm varit delaktiga. Camilli betydligt mer än Solberg, som egentligen bara körde Polon under vintertesterna i Sverige. Men redan då kände han att den här bilen ville han verkligen köra i skarpt läge.

– Så var det och det var jättesvårt att lämna över ratten efter mina testpass, jag ville bara fortsätta, berättar Petter med ett skratt.

Att det sedan också blev så att han fick chansen att köra i Spanienpremiären var inte helt enkelt. Petter själv tvekade aldrig när Smeets erbjöd honom ratten, men då han en längre tid dragits med en tuff lungsjukdom, som han fortfarande medicineras för, fanns även andra krafter. Krafter i form av fru Pernilla, hon sa direkt nej till förslaget och fick dessutom med sig Petters läkare i beslutet. Att köra korta intensiva rallycrossheat fungerade hyggligt, men att köra ett helt VM-rally, det var något helt annat menade ”stoppklossarna”.

Nu var detta något rallyvärldsmästaren från 2003 hade kvar på sin ”bucket list”, en ny start i Spanien där han senast körde med Subaru i Rally-VM 2012. Petter ville verkligen köra där igen.

– Den här gången var det jag som bestämde, jag ville så dj-la gärna göra detta och så blev det, avslöjade Petter belåtet på sin norsksvenska när han pustar ut efter första dagen av sin ”comeback”.

En comeback som kanske började över förväntan med Camilli i WRC2-ledning efter första etappen med Petter direkt bakom.

Nöjd med dagen, eller vad säger du Petter?

– Absolut!

– Även om jag visste hur bra Polon var trots bara två dagars test, en på grus och en på asfalt. Det är mer mig det hänger på, det är ändå sex år sedan jag senast körde rally-VM.

Ett bevis på att VW är på rätt väg med nya bilen var att den imponerade på Skoda som hittills dominerat WRC2. Att nykomlingen var så snabb direkt förvånade tjeckerna.

– De trodde inte att det var möjligt att göra en så här snabb bil så fort, men det går bevisligen, skrattar Petter medan VW-folket ler belåtet i bakgrunden.

Petter Solberg diskuterar teknik och taktik med en av männen från Volkswagenteamet.
Foto: Tommy Svensson
Petter Solberg diskuterar teknik och taktik med en av männen från Volkswagenteamet.

Efter detta gick det lite grus i maskineriet då Camilli som tvåa fick ge upp på första asfaltdagen med en trasig växelförare. Samtidigt fick Petters få asfaltsmil honom att falla tillbaka till tredje plats. Dock inget som berodde på Polon utan på föraren som hade lite svårt att våga hålla gasen nere och lita på kartläsaren Veronica Engans noter på de riktigt snabba partierna. Att det dessutom bitvis föll ett tungt regn över Katalonien gjorde inte saken lättare.

– Jag är 43 år och när Veronica ger mig noten ”full höger sex” och det går på varvstoppet samtidigt som vägen försvinner, då fegar jag och duttar på bromsen, erkänner Petter.

Som en liten förklaring till ”fegandet” så var inte Veronica med på testerna, utan första gången paret satt i bilen tillsammans var på ”shake down” morgonen före starten i Barcelona.

– Veronica är jätteduktig, läser noterna kanon men jag är gammal och klok, skrattar Petter.

Men att där finns mer att ge, medger han.

– Vårt uppdrag är att ta bilen i mål men självklart ska vi köra så hårt vi kan, men i mål ska vi. Fast ibland kliar det lite att testa lite närmare gränsen…

När rallyt rullade i mål blev det med Petter och Veronica som ändå var överraskande trea av de 18 bilar som nådde slutmålet. Bara underbarnet Kalle Rovanperä och redan klara världsmästaren Jan Kopecky var före, båda körandes för Skoda.

Nu är frågan vad som väntar runt hörnet för Petter och nya R5-Polon. Volkswagen står än så länge fast vid att inte starta upp ett team för att utmana främst koncernkollegan Skoda i nästa års nya klass WRC2 Pro.

Foto: Tommy Svensson

I stället är planen att nya Polon R5 ska säljas och köras av privatteam utan inblandning av Volkswagen Motorsport. Redan nu finns beställning av ett 30-tal bilar, någon av dessa ska till Sverige. Rallyprofilen Lars Stugemo med Olofström-kartläsaren Kalle Lexe är en blivande Polo-duo, men deras bil kommer från finska Printsport som beställt två Polo.

Just nu är rallycross-VM, där Petter har fullt fokus inför finalen, i brygga med tre tunga avhopp: Audi, Peugeot och senast svenska OMSE. Frågan är då vad Volkswagen tänker om man blir ensam kvar i VM-serien?

Den frågan kan ingen svara på, men jag ställde en annan fråga till Petter:

Om även VW tar ”timeout”, kan du då tänka dig en seriös comeback i rally-VM?

Petter tänker ett tag:

– Hade jag fått frågan innan jag blev sjuk hade svaret varit ja. Jag älskar att köra rally och det har varit mitt liv i sedan 1982. Nu när jag inte är frisk, då blir svaret tråkigt nog nej.

Inte utan att jag nästan ser en liten tår av rörelse hos Petter när han ger mig sitt nej och han fortsätter.

– Förstå mig, jag skulle väldigt gärna vilja fortsätta med rally men först måste jag tänka på hälsan. Fast Oliver (Petters son) drömmer om att få köra Rally Wales när han blir 18 år i höst, då får vi se, säger Petter lite kryptiskt.

Med detta låter Petter mig förstå att PSRX Volkswagen Sweden med Johan Kristoffersson som teamkompis fortsatt blir fokus.

Svaret innebär tyvärr också att det inte blir något Rally Sweden i februari för Petter och Polon som många hoppats. Ett beslut till stor sorg för ”Mr Hollywoods” alla svenska och norska rallyfans.

– Tyvärr blir det nog så, men att jag skulle vilja uppleva Polo-känslan igen och dessutom på hemmaplan hoppas jag att alla förstår hur magiskt det vore, men nej det går nog inte att lösa.

Petter Solberg med t-shirten som han fått av ett fan från Portugal.
Foto: Tommy Svensson
Petter Solberg med t-shirten som han fått av ett fan från Portugal.

Därmed kommer den tröja som ett portugisiskt rallyfan gav Petter, med texten ”Mr Hollywood is back”, att hängas upp på väggen.

Den kommer att hänga där, som ett härligt, men även ett sorgligt minne av Rally de Espana 2018.

Petter Solbergs sista (?) WRC-tävling.

Tommy Svensson, Bladets fotochef på plats vid Rally de Espana.
Foto: Tommy Svensson
Tommy Svensson, Bladets fotochef på plats vid Rally de Espana.